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在苹果凌晨的发布会上,发布了全新的Apple Watch series 3,这个产品最大的亮点是引进了蜂窝。但正如苹果方面所说,由于watch的空间有限,功耗有限,为了实现上网功能,他们采用了electronic SIM卡,也就是eSIM卡技术。这个不用插卡就能打电话上网的黑科技,是智能手表最好的选择。我们来了解一下这个是什么。

什么是eSIM卡

要谈eSIM卡,先从SIM卡说起。

「SIM」全称是「subscriber identity module」,即「用户身分模组」。它的主要作用是储存资料,包括一些固定数据。

如国际行动用户识别号(IMSI)、鉴权密钥(KI)、个人识别码(PIN)、 MDN(手机号码)等,以及SIM 卡保密算法及密钥在内的资料内容,以便在用户进行网络通讯时辨识其身分,找到不同用户并建立通信,进而按照相应的资费政策计费等。

在最早期的时候,CDMA 手机上是没有SIM 卡的,而是直接烧录进去,台湾使用者最有印象应是早期的PHS 手机。之后,GSM 设备的大行其道使得SIM 卡成为了绝对的主流——虽然很长一段时间来,SIM 卡的本质并没有明显的变化。

但是在苹果等先行者的带动下,SIM 从外型上却一路有着「缩水」的趋势。虽然其范围仅限于周边的塑料卡托而已,但不难看出,SIM 卡小型化已经是一个被成功验证的正确方向。甚至有人提出,应当要取消物理形态的SIM 卡,将其转变为软件的形式,对于后者,我们称之为「虚拟SIM 卡」。

而所谓e-SIM 卡,严格意义上说并不是真正的虚拟SIM 卡。它的主要意义在于,如果采用e-SIM 卡的设备,那么就不再需要用户购买设备后自己插卡,而是直接采用软件注册或者直接购买等类型的方式就可以使用自己的电信商网络和套餐。

虚拟SIM卡的运作原理在于:手机内置的虚拟SIM卡系统将允许用户连接到不同的运营商。该项革新将为用户带来福利,一些相应的漫游费用将取消,同时虚拟SIM卡具备与传统插入式SIM卡等同甚至更高的安全性。

同时,虚拟SIM卡还将整合其他线上及线下服务,推动智能家居产业发展。其中一个重要的领域与汽车行业相关。一些汽车品牌,如捷豹、日产、雷诺、沃尔沃等都授权手机制造商,允许其将特定运营商与汽车远程控制绑定,以此来向用户提供更广泛的服务,如信息娱乐、实时导航、拖车服务及远程诊断等。

在此之前,传统SIM 卡做的事情是透过绑定手段将用户锁定在某一个服务网络中。而集成式的E-SIM 卡,可以使得用户避免局限在某一家电信商的服务中。

让我们以一个非常常见的案例来说明e-SIM 卡的意义,那就是出国漫游。

假设在此之前我们用原本电信公司的SIM 卡,需要在出国前开通漫游服务,到了国外后我们接入了当地的网络,当地电信公司会向原属的电信公司发出鉴权讯息。在确定用户开通漫游服务后,后者会建立一个区别于之前SIM 卡的虚拟IMSI,这样我们就能被ATT 的网络给鉴权通过,继而可以暂时使用其服务。但是,如果我们想用当地电信公司的套餐和服务的话,仍然需要再办一张SIM 卡才行。

所以现在有了e-SIM 卡之后,我们就无需这么繁琐,可以自由地选择不同的网络。而且也无需受到高昂漫游费的限制,可以直接以本地的价格享受不同电信公司的服务。而具体实现,可以由电信公司之间的达成协议,也可以由终端厂商与电信公司谈判购买套餐,再提供给用户。

如果说之前SIM 卡从无到有,解决的是用户不能随心所欲更换手机的问题,那么从传统SIM 卡到e-SIM 卡,解决的则是用户被电信公司束缚的问题,因为后者不仅简化了用户入网签约的流程,还大大降低了用户更换电信公司的成本。

为什么苹果看好eSIM卡?

据金融时报报导,苹果与三星正密切的和GSMA全球行动通讯系统协会讨论将在行动装置中加入电子SIM卡技术,若达成协议,未来使用者在更换电信商时就不需要插拔实体SIM卡,只要从系统中变更电信业者就能切换电信服务。

苹果在 2014 年发布 iPad Air 2 时就同时公布的一种虚拟 SIM 卡服务。内置在 4G 版 iPad Air 2 内的 Apple SIM 卡允许用户在跨国时不需更换SIM卡就能自由切换运营商。

除了全面解锁设备之外,苹果对 SIM 卡或许还有更多改进计划,让它从“硬”变“软”,即 e-SIM 卡。它是相对于实体 SIM 卡来说的,这是一个用来取代实体 SIM 卡的软硬件解决方案,e-SIM 作为智能手机功能模块的一部分,不再有实体卡。其实,多年前乔布斯就有消灭 SIM 卡的想法,而如今苹果正在将这一构想变为实现。 

采用了 e-SIM 卡功能的手机,可以通过软件方式来实现网络转换,用户更换运营商或者手机号码只需要通过网络操作即可,不必更换 SIM 卡。目前苹果、三星等行业巨头都在与GSM协会商谈相关事宜,想要制定出e-SIM卡标准。目前,德国电信、Orange、AT&T、沃达丰、和记黄埔等全球各大运营商都对此表示支持。不过中国大陆运营商还没有就此表态。

取消实体 SIM 卡,消除卡槽,意味着未来手机将更加的纤薄和一体化。而对于运营商而言,首先节省掉了采购 SIM 卡的成本开支,也会大大缩减用户办理电话入网的手续,目前入网还需要去领取或等待邮寄 SIM 卡,取消 SIM 卡后,用户的入网操作均可以在远程进行。用户更换号码、运营商、出国旅行时更换当地电话卡服务也将变得非常方便。

随着虚拟SIM卡技术的推出,不少网友们认为,苹果推出的虚拟SIM卡可以使人们彻底摆脱运营商的束缚。消费者要是对一家运营商不满意,完全可以通过虚拟SIM技术快速方便的转网到另一家运营商。而为了留住用户,运营商必然会想尽办法提质降价,“暴利垄断”的好日子也到了头。换句话说,苹果推出的虚拟SIM卡将会对全球运营商产生颠覆的效果。

这样的说法是有一定道理的,长期以来,几乎所有运营商都和苹果公司处于一种不平等的状态。为了和苹果合作,运营商往往需要投入大笔的资金进行补贴,包括AT&T、中国联通在内的多家运营商都曾因为对iPhone的巨额补贴而陷入亏损。不仅如此,一些弱势运营商在和苹果合作时还需要签署销量保证书。一旦销量低于预期,还必须赔偿苹果公司的损失。一边是巨额补贴带来的成本压力,一边是苹果产品超强的吸引力,运营商对苹果公司是又爱又恨。

就是这个让人又爱又恨的苹果,这一次推出了虚拟SIM卡业务。苹果深深的知道,虚拟SIM卡的成功与否直接取决于合作伙伴的数量。如果与之合作的运营商数量有限,苹果虚拟SIM卡业务并不足以挑战运营商的主导地位。凭借苹果公司的超高人气,全球各大运营商大都不愿意得罪这样一个合作伙伴。即使有部分强势运营商不愿意合作,更多的弱势运营商依旧会选择和苹果合作。随着合作伙伴的增加,苹果虚拟SIM卡的吸引力也会大幅增加。

所谓“顺我者昌,逆我者亡”,一旦苹果公司拥有足够多的合作伙伴,苹果可能会给用户推荐甚至代为选择合作更加紧密的运营商。而那些最初拒绝合作的强势运营商,等待它们的自然是收入的下降和用户的流失。只要苹果依旧强势,任何一家运营商为了自身发展都很有可能放下最后的尊严选择遵守苹果制定的游戏规则。到了最后,运营商将会彻底失去话语权,沦为苹果公司一件可有可无的附属品。